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学者利用“大数据望远镜”发现系外行星
2017年09月12日 12:30 来源:中国社会科学网-中国社会科学报 作者:姚晓丹 字号

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  据荷兰莱顿大学官方网站7月7日报道,该校天文学研究人员通过使用新的设备发现了新的太阳系外行星。这种设备就是由莱顿天文台开发的“多站全天相机”(简称MASCARA)。它专门被用来观察太空中从明亮的恒星前面掠过的行星。

  多站全天相机是一套相对而言并不复杂的设备,由五台具有广角镜头的相机以及其他部件组成,可以一次性拍摄整个天空的镜像,现有的两套多站全天相机分别布置在位于非洲西北部的大西洋上的加纳利群岛和位于南美洲西海岸中部的阿塔卡马沙漠,从2015年开始,位于加纳利群岛的多站全天相机每6秒就会对天空拍照一次,已经确定了超过5万颗恒星的亮度。而位于阿塔卡马沙漠的多站全天相机亦已经于2017年7月下旬完成了首次观测实验,进行了巡天扫描,对潜在的系外行星进行编目,以便为将来进一步的科学研究奠定基础。

  有关研究人员表示,当有行星从恒星前面掠过时,其亮度就会发生变化。当这种情况发生在太阳身上时,我们将其称为“凌日”,也就是指太阳被一个小的暗星体遮挡。这种小的暗星体经常是太阳系行星。例如,水星和金星距离太阳比地球距离太阳近,在绕日运行过程中有时会处在太阳与地球之间。这时,地球上的观测者可看到一小黑圆点在日面缓慢移动,这就是凌日现象。

  两套多站全天相机都会持续测量成千上万颗恒星的亮度,并借助软件来探测瞬间变暗的光度。它们每个月都会记录下超过15TB的数据,这些数据都必须立刻得到处理,这使得多站全天相机更像是一种“大数据望远镜”。

  研究人员通过筛选、分析拍摄到的图片来判断有哪些通常比较闪耀的恒星,其亮度会因为有行星从它们的前面经过而有所变暗。他们的主要科学目的是寻找“热木星”(hotJupiters),这种天体往往距离我们非常遥远,其物理性质类似于太阳系的木星,但是围绕恒星公转的轨道周期要比木星短得多,一般而言体型巨大且表面温度非常高。

  研究人员希望能够利用多站全天相机建立起一个系外行星目录,以便将来对其大气和其他特征进行更深入的研究。目前他们已经利用这种方法找到了两个系外行星——MASCARA—1b和MASCARA—2b。

  (姚晓丹/编译)

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